February 4, 2020 / 1:37 PM / 4 months ago

ENFOQUE-Las empresas de agua embotellada abren el grifo de los filtros, los sabores y el gas

BERLÍN/VEVEY, Suiza, 4 feb (Reuters) - Una empresa alemana socia del gigante del agua embotellada Danone planea lanzar una máquina de agua con gas para el hogar a principios del próximo año, según dijo a Reuters su consejero delegado, con una medida que les permite entrar en competencia con SodaStream, de PepsiCo.

Nestlé, el líder del mercado de agua embotellada, también está barajando una máquina para el hogar con filtros, sabores y burbujas que sería una versión más pequeña de sus dispensadores Refill+ que se están desplegando en cafeterías, hoteles y oficinas este año.

La preocupación por los desechos plásticos y el impacto ambiental del transporte de agua embotellada están impulsando a más personas a beber directamente del grifo, lo que a su vez está impulsando a las empresas de agua a idear nuevos productos para mantener a la clientela.

“El agua embotellada tal y como la conocemos hoy en día, no creo que exista en 30 años. Verán muchas más soluciones de puntos de uso como las nuestras”, dice Moritz Waldstein, consejero delegado de Mitte, la empresa con sede en Berlín respaldada por Danone.

“Creo firmemente que será una fracción del tamaño del mercado que tenemos hoy en día”, dijo a Reuters.

El mercado mundial de agua embotellada tenía un valor de 135.600 millones de dólares en 2019, según los analistas de Euromonitor International, y se espera que crezca hasta los 170.900 millones de dólares para 2022, con una demanda que se expande más rápidamente en Asia.

Al igual que Nestlé, Mitte cree que la preocupación por la contaminación plástica y la contaminación de los suministros públicos de agua significa que los consumidores querrán tener en casa aparatos de cocina que filtren el agua del grifo, además de añadir gas y sabores como SodaStream.

En 2018, un fondo de Danone que invierte en empresas que responden a la creciente sensibilización ecológica se unió a una operación de financiación de 10,6 millones de dólares para Mitte, que está desarrollando un dispositivo para purificar el agua del grifo y añadir minerales a través de cartuchos.

Danone, el tercer mayor vendedor de agua embotellada del mundo con marcas como Evian, Volvic y Badoit, tuvo ventas de agua ligeramente inferiores en su tercer trimestre. También está buscando impulsar el reciclaje de plástico y fomentar alternativas, como Mitte.

“Creemos que podría haber demanda de consumidores sofisticados que por muchas razones preferirán preparar su agua mineral en casa”, dijo el consejero delegado de Danone, Emmanuel Faber.

Mitte dijo que recibió fondos adicionales de sus accionistas en una ronda de inversiones en diciembre, incluyendo el fondo de Danone, y que podría captar más dinero ya que el interés había sido muy alto.

La primera máquina de Mitte que salga a la venta filtrará y añadirá burbujas al agua. Se venderá por unos 200 euros (220 dólares), principalmente por Internet. Mitte se dirigirá inicialmente a los principales mercados de SodaStream, como Alemania y Suecia.

La empresa también tiene grandes esperanzas en Estados Unidos. Cuando llevó a cabo una campaña de lanzamiento online para recaudar fondos en 2017, la mayoría de los pedidos anticipados de sus máquinas procedían de Estados Unidos, seguidos de Alemania y Reino Unido.

LA EFERVESCENCIA DEL MERCADO DE EEUU

El agua con gas ha sido popular desde hace mucho tiempo en Europa occidental, pero sólo ha despegado realmente en Norteamérica en los últimos años, en paralelo al mayor interés de los consumidores por la salud, que hace que muchos estén abandonando los refrescos azucarados por agua, a menudo aromatizada o con aportes de vitaminas y minerales.

El consejero delegado de PepsiCo, Ramón Laguarta, dijo en octubre que SodaStream, que la empresa compró en 2018 por 3.200 millones de dólares, está yendo mejor de lo que esperaba, especialmente en Europa occidental, Japón y Canadá.

Laguarta destacó que SodaStream estaba proyectando “programas de transformación” en 2020 para impulsar la penetración en el mercado estadounidense, donde Costco, Home Depot, Kohl’s y Target lo venden actualmente, con un precio de unos 85 dólares por un dispositivo básico.

Nestlé también está haciendo un renovado esfuerzo para reimpulsar las ventas en Estados Unidos, donde ha quedado rezagado frente a rivales como PepsiCo, LaCroix y Coca-Cola en el mercado del agua con gas y con sabor.

En octubre, Nestlé dijo que estaba remodelando su división de agua, que genera el 9% de las ventas del grupo, después de haber registrado un crecimiento de sólo el 0,5% en los primeros nueve meses de 2019.

Federico Sarzi Braga, el nuevo jefe del negocio de agua de Nestlé, dijo a Reuters en su primera entrevista que se centraría más en sus marcas de agua con gas de primera calidad Perrier y S.Pellegrino en Estados Unidos.

“El valor que podemos obtener del agua funcional y con sabor es mucho mayor”, dijo. “Así que jugamos fuerte en el segmento premium y super premium, especialmente en el del agua con gas.”

Sarzi Braga, un italiano que comenzó con Nestlé en el 2000, en S.Pellegrino, dijo que los productos lanzados el año pasado en Estados Unidos - incluyendo el agua Perrier mezclada con zumo de fruta y la S.Pellegrino Essenza, que tiene sabores- se estaban vendiendo muy bien.

Las ventas de agua saborizada, con gas y funcional - agua con vitaminas y minerales añadidos - aumentaron un 8% el año pasado hasta representar el 30% del mercado de agua embotellada de Estados Unidos, superando la media del mercado, que creció un 3,6%, dijo Euromonitor International.

La categoría de agua saborizada, burbujeante y funcional ya representa el 45% de las ventas de agua embotellada en Europa occidental y casi el 75% en el mayor mercado de agua con gas del mundo, Alemania.

Sin embargo, el agua embotellada más vendida de Nestlé es la marca de bajo presupuesto Pure Life, que ha sufrido el resurgimiento del agua del grifo y un aumento de los costes de transporte, y ahí es donde entran en juego sus dispensadores de agua Refill+.

La empresa aún no ha terminado de definir dónde se lanzará primero el sistema Refill+, que se introducirá en empresas a mediados de 2020.

“Desde el agua sin gas sin sabor hasta el agua de frambuesa con gas y cafeína, puedes hacerlo todo. Tú eliges, pagas con el ‘smartphone’ y fuera”, dijo a Reuters el consejero delegado de Nestlé, Mark Schneider.

Información adicional de Dominique Vidalon en París; traducido por Tomás Cobos

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