January 2, 2019 / 6:51 AM / 10 months ago

Sonda espacial de la NASA "llama a casa" en misión histórica al borde del sistema solar

(Reuters) - El explorador New Horizons de la NASA “llamó a casa” el martes tras el viaje al mundo más distante que jamás haya explorado la humanidad: una roca congelada en el borde del sistema solar que los científicos esperan revele los secretos de su creación.

Alice Bowman, jefa de operaciones de New Horizons, en una conferencia de prensa sobre Ultima Thule, en Laurel, EEUU, 1 enero 2019. NASA/Joel Kowsky. Entregada vía REUTERS. Atención editores. Imagen provista por un tercero. Crédito obligatorio

La sonda espacial de propulsión nuclear ha recorrido 6.400 millones de kilómetros para llegar a 3.540 kilómetros de Ultima Thule, una roca espacial de 32 kilómetros de largo, de 32 kilómetros de largo, en el corazón inexplorado del Cinturón de Kuiper.

El cinturón es un anillo de cuerpos celestes helados justo fuera de la órbita de Neptuno.

Los ingenieros del Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins en Maryland aplaudieron cuando las primeras señales de la nave llegaron a través de la Red del Espacio Profundo de la Agencia Aeronáutica y Espacial Nacional a las 1528 GMT.

“Tenemos una nave espacial saludable”, declaró la jefa de operaciones de la misión, Alice Bowman.

La nave espacial devolverá imágenes y datos más detallados de Thule en los próximos días, dijo la NASA.

Lanzado en enero de 2006, New Horizons se embarcó en su viaje hacia el borde del sistema solar para estudiar el planeta enano Plutón y sus cinco lunas.

“Anoche, durante la noche, la nave estadounidense New Horizons realizó la exploración más lejana en la historia de la humanidad, y lo hizo de manera espectacular”, dijo el investigador principal de New Horizons, Alan Stern, en una conferencia de prensa en las instalaciones de Johns Hopkins en Laurel, Maryland.

Una imagen de Thule, enviada durante la noche y apenas más detallada que las imágenes anteriores, profundiza el misterio de si Thule es una sola roca con forma de maní asimétrico o, en realidad, dos rocas que se orbitan entre sí, “borrosas entre sí por su proximidad”, señaló Stern.

Durante un sobrevuelo de 2015, la sonda descubrió que Plutón era un poco más grande de lo que se pensaba. En marzo, reveló dunas ricas en metano en la superficie del planeta enano helado.

Ahora, a 1.600 kilómetros más allá de Plutón para su segunda misión en el Cinturón de Kuiper, New Horizons estudiará la composición de la atmósfera y el terreno de Ultima Thule en un estudio de un mes de duración para buscar pistas sobre la formación del sistema solar y su planetas.

Los científicos no habían descubierto Ultima Thule cuando se lanzó la sonda, según la NASA, lo que hace que la misión sea única en ese sentido. En 2014, los astrónomos encontraron a Thule utilizando el Telescopio Espacial Hubble y al año siguiente lo seleccionaron para la misión extendida de New Horizons.

Mientras la sonda vuela a 3.540 kilómetros sobre la superficie de Thule, los científicos esperan que detecte la composición química de su atmósfera y terreno en lo que la NASA dice que será la observación más cercana de un cuerpo tan remoto.

“Estamos esforzando las capacidades de esta nave espacial, y para mañana sabremos cómo lo hicimos”, dijo Stern a los periodistas el lunes. “No hay segundas oportunidades para New Horizons”.

Si bien la misión marca el más cercano encuentro cercano de un objeto dentro de nuestro sistema solar, las Voyager 1 y 2 de la NASA, un par de sondas en el espacio profundo lanzadas en 1977, han alcanzado distancias mayores en una misión para inspeccionar cuerpos extrasolares. Ambas sondas siguen funcionando.

Reporte de Joey Roulette. Editado en español por Janisse Huambachano

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