2 de febrero de 2016 / 9:10 / en 2 años

BREAKINGVIEWS-Las fusiones de las telecos europeas no acabarán con la competencia

Por Fiona Maharg-Bravo

MADRID, 2 feb (Reuters Breakingviews) - ¿Es cuatro el número mágico para telecomunicaciones móviles? Bruselas está actualmente revisando una transacción planteada que reduciría el número de proveedores en el Reino Unido por debajo de ese nivel. La fusión de O2 y Three, la filial de CK Hutchison , si es aprobada, marcará la pauta para futuras operaciones en Italia y Francia.

A algunos observadores, entre ellos el regulador de telecomunicaciones del Reino Unido, Ofcom, les preocupa que tres proveedores sean demasiado pocos.

No siempre fue así. Austria, Irlanda y Alemania han pasado de cuatro grandes operadores de telecomunicaciones móviles a tres en los últimos años. Pero la comisaria de la Unión Europea Margrethe Vestager ha adoptado una postura más dura.

La comisaria planteó serias objeciones a una fusión de cuatro a tres en Dinamarca. La insistencia de Vestager en la presencia de un operador de red móvil adicional para garantizar la competencia llevó en última instancia a TeliaSonera y Telenor a abandonar sus planes.

Es cierto que Dinamarca se habría quedado con dos operadores que coparían el 80 por ciento del mercado. Pero la preocupación básica era que los consumidores están expuestos a unos precios más altos, menos capacidad para elegir o menos innovación.

En un discurso el año pasado, Vestager destacó un informe que muestra que la consolidación no conduce a un aumento significativo de la inversión por parte de los operadores.

De cualquier manera, en Dinamarca la UE “no podía ver como los beneficios para los consumidores serían mayores que los previstos aumentos de precios debido a la pérdida de competencia”.

REACCIÓN MIXTA

Así que, ¿las fusiones dejan en peor situación a los consumidores? Algunos estudios sugieren que podría ser. Un documento de la UE publicado en 2015 afirma que los precios de las telecomunicaciones móviles en los Países Bajos aumentaron en comparación con otros países tras la fusión de T-Mobile y Orange .

La investigación llegó con salvedades, ya que los aumentos de precios podrían haber estado relacionados con una fusión anterior en las telecomunicaciones holandesas.

Otros estudios llegan a una conclusión similar. Un estudio de 2015 por el think tank CERRE examinó a un gran grupo de países de la OCDE entre 2002 y 2014.

Estima que una hipotética fusión de cuatro a tres operadores aumentaría un 16,3 por ciento las facturas, aunque que el gasto de capital del operador también aumentaría un 19,3 por ciento. Sin las salvedades impuestas por los reguladores en su momento, los precios podrían haber subido incluso más.

En el Reino Unido, donde O2 y Three buscan fusionarse, Ofcom concluye que los precios promedio son entre un 10 y un 20 por ciento menores en los mercados con cuatro operadores y un combativo operador virtual que en aquellos en los que solo tres operadores tengan redes establecidas.

Argumenta que los precios del Reino Unido se encuentran entre los más bajos de Europa, algo que podría acabarse si el proceso de fusión sigue adelante como está propuesto.

EL GIRO VIENÉS

Tales argumentos no siempre son útiles. Los consumidores están utilizando cada vez más datos en sus teléfonos inteligentes y tabletas - lo que plantea la posibilidad de que los precios no son la mejor manera de medir el servicio.

Una forma alternativa es mirar lo que ocurre con el precio por unidad de uso, en lugar de una cesta de paquetes de tarifas móviles o el ingreso promedio por usuario.

Después de la fusión de Hutchison 3G y Orange en Austria en 2012, los precios unitarios y las facturas globales cayeron mientras que el uso aumentó, según un informe de investigación por Compass Lexecon encargado por la matriz de Three, CK Hutchison.

Tras aumentar la velocidad de descarga, la red de Three Austria es ahora la más rápida de todas las redes móviles austriacas.

Eso se debe en parte al hecho de que la sociedad nacida de la fusión invirtió un 30 por ciento más de lo que preveían las estrategias de las dos operadoras separadas. La nueva alianza también ha seguido ganando cuota de mercado frente a sus dos principales rivales.

Una serie de nuevos operadores móviles virtuales entró en 2015, atraídos en parte por las medidas impuestas a Three Austria, que intensificaron la competencia. En Alemania, los precios unitarios han seguido bajando tras la consolidación, de acuerdo con analistas de HSBC.

INVERTIR ES MEJOR

Entonces, ¿qué es mejor para el consumidor? ¿Más inversión o la dura competencia? Los analistas de HSBC creen que invertir es un factor más importante en la reducción de los precios que la intensidad de la rivalidad.

Un estudio de Frontier Economics y encargado por la GSMA, asociación de la industria de los operadores móviles a nivel mundial, sostiene que la gran mayoría de la reducción de los precios unitarios entre 2004 y 2014 se explica por la inversión en nuevas tecnologías.

Austria es un caso poderoso para mostrar que las fusiones pueden realmente beneficiar a los consumidores en las condiciones adecuadas. Pero como Vestager ha admitido, no hay un número mágico en el número de redes de telefonía móvil en un país. Eso hace de Reino Unido un ejemplo que hará que seguir.

Ofcom argumenta que la introducción de un nuevo cuarto operador podría ser una respuesta, pero que requeriría tiempo e inversión.

Para Hutchison, esto podría hacer el trato inaceptable. Si Hutchison puede convencer a Bruselas de que su fusión en Reino Unido también puede beneficiar a los consumidores, se despejaría el camino para otros procesos de consolidación entre las grandes operadoras. (Editado por John Foley y Sarah Bailey, traducido por Andrés González)

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