7 de marzo de 2013 / 16:48 / hace 4 años

El turismo sanitario ofrece a empresas de viajes crecimiento sin explotar

6 MIN. DE LECTURA

* Mercado turismo médico se estima en 40.000-60.000 mlns dólares

* Pacientes van al extranjero para evitar altos costes, largas esperas

* Tour operadores compiten con la comercialización directa clínicas

* Sondeo muestra europeos abiertos a tratamiento médico en extranjero

Por Maria Sheahan y Andreas Kröner

FRÁNCFORT, 7 mar (Reuters) - La consulta de un dentista puede no ser la idea que cualquier tiene de un perfecto destino de vacaciones.

Sin embargo, un creciente número de europeos está viajando al extranjero para recibir tratamiento médico y ahorrar dinero, o quizá combinando una visita al médico con algo de turismo, creando un mercado de rápido crecimiento que sigue estando en gran parte sin explotar por los operadores turísticos tradicionales.

"Simplemente era más barato para mí ir a un dentista en Hungría", dijo un fisioterapeuta de 42 años de Berlín que no quiso dar su nombre.

Eligió una clínica cerca de Budapest de un anuncio en Internet, atraído por un ahorro de cientos de euros en comparación con el mismo tratamiento en Alemania. Se sintió feliz al llegar allí y encontrarse con que la clínica estaba limpia, el personal era competente y el trabajo salió bien.

El aumento de ofertas para atraer a los clientes a clínicas en el extranjero para tratamientos de rutina está creando nuevas oportunidades para los tour operadores que buscan expandirse en los mercados de más rápido crecimiento.

Helmut Wachowiak, un profesor en la Universidad Internacional de Ciencias Aplicadas en Bad Honnef en Alemania, dice que el mercado global del turismo sanitario oscila entre los 40.000 y 60.000 millones de dólares y está creciendo en torno a un 20 por ciento al año.

"El mercado del turismo médico todavía pasa por alto el turismo tradicional, aunque se le reconoce cada vez más como una oportunidad para la industria de viajes", dijo Wachowiak, un experto en la gestión del turismo.

La gente viaja al extranjero para recibir tratamiento médico por varias razones: es más barato, se enfrentan a largas listas de espera en casa, o el tratamiento que quieren no está disponible en su propio país.

Robert MacLaren, profesor de oftamología en la Universidad de Oxford, dijo que algunos pacientes que han inmigrado pueden preferir estar cerca de sus familias cuando se someten a una cirugía.

"La gente quiere tener la oportunidad de buscar tratamiento en lugares donde puede ser más barato y donde tienen familiares que podrían ser capaces de cuidar de ellos. Estoy viendo esto especialmente en la gente joven del este de Europa", dijo.

La Compañía de Turismo Médico, con sede en Reino Unido, remite alrededor de 100 pacientes al año a hospitales en India para tratamientos que incluyen cirugía cardiaca, rodillas y prótesis de caderas, así como fecundación in vitro y trabajos dentales.

Su consejero delegado, Premhar Shah, informa de un crecimiento rápido de la demanda de clientes en África, donde suele ser más difícil encontrar buenas instalaciones médicas para cirugías complejas.

Shah, médico de profesión, dijo que compite directamente con hospitales y con compañías que quiere expandirse hacia el turismo médico.

"Es un mercado muy competitivo porque todo el mundo quiere entrar en él", dijo a Reuters.

Rusia Y Oriente próximo

Algunos países como Alemania se promocionan como destino del turismo médico.

Según la Oficina de Turismo Nacional de Alemania, alrededor de 77.000 pacientes extranjeros fueron tratados en el país en 2010, y gastaron unos 930 millones de euros. Procedían en su mayor parte de otros países europeos, de Rusia, de los estados del golfo Pérsico o de Estados Unidos.

El operador hospitalario Helios ayuda a organizar visados, hoteles y visitas turísticas a los pacientes que viajan a Alemania, la mayoría de países de habla rusa y de Oriente Próximo.

"Muchos pacientes eligen específicamente una ciudad donde puedan disfrutar de lo que los lugares de interés junto con el tratamiento", dijo el director de Helios, Stefan Boeckle. "Siempre y cuando su estado de salud se lo permita, por supuesto".

Citó el caso de un empresario kuwaití que llegó a Berlín para un chequeo en diciembre y reservó un hotel y entradas de teatro para él y su hijo, además de una limusina que lo llevase al hospital durante una estancia de dos días.

Boeckle dice que los pacientes de Oriente Próximo han decrecido ligeramente ahora que países como Emiratos Áabes Unidos han comenzado a construir más hospitales para atraer ellos mismos a turistas sanitarios.

Una encuesta de la consultora IPK International ha demostrado que un 3-4 por ciento de los viajes mundiales a países extranjeros se hacen para recibir tratamiento médico, y hasta un 52 por ciento de europeos dice que podría imaginarse haciendo lo mismo.

"Creo que las cifras de reservas (en el turismo relacionado con la salud) podría aumentar notablemente en los próximos años", dijo Claudia Staedele, miembro del consejo de la empresa de turismo médico alemana Dr. Holiday. "Aun hay mucho espacio para crecer".

Dr. Holiday, parte del segundo mayor tour operador alemán Rewe, se centra en vacaciones relacionadas con la salud como clases de ejercicios, pero también ofrece viajes a Hungría para tratamiento dental y a Turquía para la cirugía ocular con láser.

Entre 2003 y 2007, el número de viajes vendidos por Dr. Holiday se disparó de 300 a 30.000. Desde entonces, las tasas de crecimiento han sido de dos dígitos y Staedele dijo que ve un alza de un 18 por ciento este año.

En comparación, el turismo internacional creció en general un 4 por ciento en 2012, según la Organización Mundial del Turismo.

Staedele dijo que la combinación de una población que envejece y una creciente aceptación de los tratamientos médicos en el extranjero va a impulsar el crecimiento en los próximos años. (Información adicional de Victoria Bryan, Andreas Cremer y Tim Castle; Traducido por Iciar Reinlein en la Redacción de Madrid)

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